Índice de área foliar ótimo na cultura da soja

Alvadi Antônio Balbinot Junior, pesquisador da Embrapa Soja

Para atingir altas produtividades de soja – acima de 5 t/ha – as plantas precisam ter alta eficiência em interceptar a radiação solar, em converter a radiação interceptada em biomassa via fotossíntese e, por fim, ter alta partição da biomassa nos grãos. Uma variável que pode influenciar nesses processos é o índice de área foliar (IAF). O IAF é a relação entre a área foliar e a área de solo ocupada pelas plantas. Por exemplo, IAF 5,0 corresponde a 5,0 m2 de folhas em 1 m2 de área. A avaliação do IAF geralmente é realizada por meio da medição da largura e comprimento das folhas ou por equipamentos específicos, de alto custo.

Após a emergência das plantas de soja, o IAF aumenta com o avanço do ciclo de desenvolvimento, até atingir um ponto em que não há mais emissão e/ou expansão de folhas, a partir do qual o IAF reduz em função da morte das folhas. Nas cultivares com tipo de crescimento indeterminado, o IAF máximo geralmente ocorre entre os estádios R3 (início de formação de vagens) até R5.1 (início de formação dos grãos). Nesse período do ciclo, IAF baixo pode limitar o acúmulo de biomassa e a produtividade de grãos, em razão da baixa interceptação de radiação. Por outro lado, IAF excessivamente alto pode reduzir a produtividade pelo aumento de consumo de energia via respiração e fotorrespiração para manter as estruturas vegetativas vivas e pela senescência precoce das folhas. Além disso, o excesso de folhas pode aumentar a proliferação de doenças e insetos-praga, que se beneficiam do microambiente úmido da lavoura e da baixa penetração de fungicidas e inseticidas até o terço inferior das plantas. Essa informação explica porque, em alguns casos, determinado nível de desfolha pode aumentar a produtividade da soja.

Pesquisas recentes têm apontado que o IAF máximo ótimo para maximizar a produtividade em cultivares de soja com tipo de crescimento indeterminado se encontra na faixa de 5,5 a 7,0, variando com a cultivar, manejo empregado e método de determinação. Essa informação é relevante para ajustar as práticas de manejo para cada cultivar e região, tais como época de semeadura, população de plantas, fertilização e controle fitossanitário, visando à obtenção desses níveis de IAF no início do enchimento dos grãos. Na prática, é difícil o produtor fazer a avaliação de IAF, mas pode, juntamente com técnicos, visualizar padrões de IAF baixo, ideal ou muito alto.